天書字海——說說Lonely Planet的沒落

被不少背包客奉為天書的Lonely Planet(簡稱LP),近日在澳洲裁減過百員工,被認為天書光環不再……

輪資歷而言,筆者只屬初級背包客,終究也是幾本LP伴我闖過天涯,自有幾分感情不捨,也試圖以個人經歷去理解LP的生涯起跌,故執筆姑妄言之。

據說LP是由英國人Tony Wheeler與妻子Maureen起家的,二人從英國出發經過歐亞多國到達澳洲,在當時資訊並不流通的年代,在那些(對西方人而言)不了解而被認為落後的亞洲國家自助長途旅遊,並且編成旅遊指南的倒是少有。書中的旅遊方式自由而低預算,大受歡迎,出版者食髓知味,再加推印度等亞洲國家的自助遊,及漸漸擴充至歐美等地區,而這種背包行自助遊也愈來愈普及。

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之前受朋友的照片吸引,前往中東地區旅行,自不免借來幾本LP旁身。翻開LP,最令人印象深刻的是其『字海』!恐怕不少人一開始都被密麻麻的文字嚇倒,一本書往往五百頁不等,但景點的彩色相片可能只佔約十頁(但已經被照片深深吸引),其餘除了地圖,便是海量的文字資訊,除了一般衣食住行,更包括地區歷史、文化習俗、語言、推介閱讀等等,都是我們香港看慣的熱門旅遊書沒有的。

帶著LP旅行,尤其旅遊設施較落後的地方,就算嫌書中文字冗長,但細心看其實必要的資訊都簡潔精要提及。到達某個城市,可能當地人較熱情,在街道翻書已經有人請纓幫忙(LP的藍色封面較搶眼?),實在受寵若驚。就算好意推辭,慢慢尋找,也是樂趣。

雖然書中有介紹住宿食肆,但旅行期間總發覺該幾家被提及的總會特多遊客而昂貴。在阿美尼亞一家民宿居住,主人認為其實那些編輯都是在車站隨便找幾個計程車司機或當地人推薦旅館,然後被帶到旅館就住下,那些旅館便被寫進書中推介,至於房價當然較貴(司機向旅館索取回佣,旅館把成本轉嫁到遊客身上),漸漸遊客都懶得自己找資料,去到書上推薦的旅館便乖乖付錢,愈來愈多遊客加價也自然不過。我不知道這是不是反映事實的全部,但在土耳其時發覺LP介紹的旅館,low budget的也覺得超出預算,唯有到Wikitravel上找,怎料旅館選擇多得多,不少自然也是價錢相宜。

對我而言低預算對背包遊非常重要(應該也是不少人心聲吧),如果被LP和商家們當成水魚咁劏實在很難接受。當然,其實自己單單看完書本有限的資料便判斷,而不多做前期資料搜集,也算是咎由自取。

終究網路上眾人的力量加起來肯定比書中幾個編輯多,甚至因成本所限,幾年前爆出有編輯只出錢請當地人提供資料而沒親自前往。而網路資訊如Wikitravel、TripAdvisor等資訊集中的網站,加上便攜裝置的普及,在無線網絡廣泛覆蓋下(基礎設施較落後的中亞地區旅館不少都設有無線網絡),旅遊書上的資訊自然被比下去。

似乎LP公司早幾年已經預見了這樣的處境,也嘗試革新,除了更新資訊,重點旅遊地點如土耳其的也先行改版,希望擺脫字海的形象以吸引便多讀者,也想老讀者換上新書,但似乎筆者和其他看慣舊書的朋友都不習慣。同時又為一些地區推出更多圖片、印刷更精美的Discover系列,但筆者覺得又被另一旅遊書系列DK Travel比下去,後者以圖片精美而描寫仔細著稱。

儘管LP有著諸般不是,也追不上時代步伐,但不得不說,背包旅行,穿街過巷,翻山越嶺,一書一相機,簡簡單單便已令人心足了。

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